General George S. Patton bio je jedan od najkontroverznijih i najistaknutijih američkih vojskovođa Drugog svjetskog rata. Zapovijedao je 7. armijom SAD-a u Sjevernoj Africi i na Siciliji i 3. armijom SAD-a u Francuskoj i Njemačkoj.

Poginuo je u prometnoj nesreći u Njemačkoj u prosincu 1945., no od 1970-ih uporno se šuška da je on zapravo ubijen.

Kada je rat u Europi završio 8. svibnja 1945., Patton se nadao prebacivanju na Pacifičko ratište, gdje su se nastavile borbe protiv Japanaca. No, bacanjem atomskih bombi na Hirošimu i Nagasaki taj je rat okončan samo tri mjeseca kasnije.

Patton je imenovan vojnim guvernerom Bavarske u srpnju 1945., ali je njegov mandat na tom položaju bio kratak. Zadržao je bivše nacionalsocijaliste na položajima vlasti u Bavarskoj, pravdajući to napomenom da je to neizbježno jer je većina ljudi s iskustvom u državnoj službi bila prisiljena učlaniti se u stranku. Kada je novinar američkih novina to osporio, Patton je odgovorio uspoređujući nacionalsocijaliste s republikancima i demokratima u Americi.

Pattonovo divljenje Nijemcima, govoreći o njima kao o „najboljoj rasi u Europi”; i njegov evidentni antisemitizam, kada je optužio američkog ministra financija, Henryja Morgenthaua Jr. da je poduzeo „semitsku osvetu protiv Njemačke”, nije dobro prošao kod većine Amerikanaca neposredno nakon rata.

Patton je također bio otvoreni kritičar Sovjetskog Saveza, koji je u to vrijeme još uvijek bio američki saveznik. U jednom je trenutku rekao: „Izbacili smo dovraga jednog gada, samo da bismo pomogli uspostaviti drugog… zlijeg i predanijeg od prvog.” Patton je bio za nastavak Drugog svjetskog rata, ali s Amerikom i saveznicima koji se bore protiv SSSR-a.

Njegove izjave izazvale su bijes u Americi i 28. rujna Patton je smijenjen s mjesta vojnog guvernera Bavarske. Dana 7. listopada također je razriješen zapovjedništva američke 3. armije. Patton je tada imenovan zapovjednikom američke 15. armije, smještene u hotelu u Bad Nauheimu u Hessenu.

No, 15. armija nije imala postrojbe i sastojala se samo od male stožerne jedinice koja je dobila zadatak sastaviti povijest američkog sudjelovanja u Drugom svjetskom ratu. Patton je volio povijest i isprva je bio oduševljen ovim novim zadatkom, ali ubrzo je izgubio interes i postao depresivan. Proslavio je svoj šezdeseti rođendan u studenom, a na dopust je trebao krenuti 12. prosinca. Činilo se da razmišlja o povlačenju iz vojske, u kojoj je služio od 1909. godine.

Ujutro u nedjelju 9. prosinca 1945. Patton je odlučio otići u lov na fazane u blizini grada Mannheima sa svojim prijateljem i načelnikom stožera, general bojnikom Hobartom R. Gayem. Patton i Gay krenuli su u Pattonovom službenom automobilu, modelu 75 Cadillac iz 1938. Vozio ih je Pattonov stalni šofer, Horace “Woody” Woodring.

Rano su krenuli iz stožera 15. armije u Bad Nauheimu. Još jedan čovjek, tehnički narednik Joseph Scruce, krenuo je zasebno u džipu u kojem su bile njihove puške i lovački pas. Dogovorili su se sastati kasnije ujutro na kontrolnoj točki američke vojne policije.

Patton i Gay posjetili su rimske ruševine u Saalburgu prije nego što su nastavili autocestom prema Mannheimu. Zaustavili su se na kontrolnoj točki vojne policije u Viernheimu, na periferiji Mannheima, gdje su se sastali s narednikom Scruceom.

Dva su vozila krenula prema Mannheimu u konvoju, sa Scruceom na čelu. Patton je sjedio s desne strane stražnjeg sjedala službenog automobila, a Gay je bio pokraj njega.

Stigli su na željeznički prijelaz baš u trenutku kada se približavao vlak. Scruce je uspio prijeći prijelaz prije nego što je vlak stigao, ali je Pattonov automobil bio prisiljen čekati dok ne prođe. Nakon što je vlak otišao, Woodring je krenuo za Scruceom, koji je već bio nestao na vidiku.

Bilo je oko 11:45 ujutro i gotovo da nije bilo drugog prometa na cesti tog hladnog nedjeljnog jutra, ali kad je Woodring počeo polako ubrzavati na zaleđenoj cesti, primijetio je dva kamiona američke vojske parkirana na rubu suprotne strane ceste, okrenuti prema njima.

Dok su se približavali, jedan od kamiona krenuo je naprijed, a vozio ga je Robert L. Thompson. Dok se Pattonov automobil spremao proći, kamion je iznenada skrenuo preko ceste ispred njih, skrećući lijevo prema ulazu u privremeno skladište američkog intendanta bez davanja bilo kakvog signala.

Nije bilo šanse da se izbjegne sudar i desni prednji dio stožernog automobila udario je u desni prednji dio kamiona. Udarac nije bio jak – procijenjena je brzina automobila bila ispod četrdeset kilometara na sat, a kamion se kretao ne više od dvadeset kilometara na sat. Jedino je oštećen desni prednji blatobran stožernog automobila.

Vozač kamiona, njegova dva putnika, te Woodring i Gay potpuno su neozlijeđeni, no odmah je bilo vidljivo da je Patton ozbiljno ozlijeđen.

Krvario je iz rane na čelu i činilo se da se ne može pomaknuti, iako je bio pri svijesti. Hitna pomoć američke vojske i liječnici stigli su i zbrinuli Pattona u Cadillacu prije nego što su ga odvezli u bolnicu američke vojske u Heidelbergu.

Patton je stigao u bolnicu u 12.45. Utvrđeno je da je imao tešku dislokaciju kralježaka na vratu što je uzrokovalo oštećenje leđne moždine. Bio je paraliziran od vrata prema dolje.

Dovezeni su liječnici iz Velike Britanije i SAD-a, ali tu se malo toga moglo učiniti. Međutim, do 19. prosinca planiralo se vratiti u SAD na specijalističko liječenje.

Dana 21. prosinca, Pattonova supruga Beatrice čitala mu je popodne, a zatim uzela kratku stanku za obrok. Dok je jela pojavio se bolničar koji joj je rekao da joj je muž mrtav.

Službeni uzrok smrti naveden je kao plućni edem i kongestivno zatajenje srca. Patton je pokopan na američkom vojnom groblju u Hammu u Luksemburgu, pored vojnika 3. armije SAD-a koji su poginuli tijekom bitke kod Bulgea.

Čini se da trideset godina nitko nije sumnjao da je Pattonova smrt bila išta drugo osim tragične nesreće. Zatim je 1974. objavljen roman Project Oshawa (Project Algonquin u SAD-u) britanskog pisca trilera Fredericka W. Nolana.

Roman prikazuje zavjeru predsjednika Trumana i generala Eisenhowera da ubiju problematičnog američkog generala u razdoblju neposredno nakon završetka Drugog svjetskog rata.

General Campion, ubijeni general u romanu, jasno se temelji na Pattonu, kao legendarnom ratnom heroju koji je također vojni guverner Bavarske i otvoreni kritičar Sovjetskog Saveza.

Iako Nolan nikada nije tvrdio da je ovo išta osim fikcije, ljudi su počeli raspravljati o mogućnosti da smrt Georgea Pattona nije bila obična nesreća.

Godine 1981. objavljena je nova Pattonova biografija, The Last Days of Patton, autora Ladislasa Faraga, koja je dala naslutiti da je Pattonova smrt zapravo mogla biti rezultat zavjere, iako nije proizvela nikakve nove dokaze.

Tek 1993. pojavila se prva publicistička knjiga isključivo o ovoj temi: Ubojstvo generala Pattona, privatno izdanje Stephena J. Skubika. Skubik je bio bivši agent američke vojne protuobavještajne službe koji je također radio kao savjetnik za Istočnu Europu nizu američkih predsjednika.

Tvrdio je da je 1945. saznao za zavjeru ruskog Narodnog komesarijata za unutarnje poslove (NKVD) da ubije Pattona. Ali, rekao je u knjizi, kada je to obznanio svom šefu, poslan je natrag u SAD.

Godine 2008. pojavila se još jedna puno detaljnija knjiga o smrti Pattona, Target: Patton – The Plot to Assassinate General George S. Patton novinara Roberta Wilcoxa.

Ovo je sadržavalo još više eksplozivnog materijala. Wilcox je intervjuirao Douglasa DeWitta Bazatu, bivšeg člana Jedburgha, tima američkih, britanskih i francuskih sabotera i ubojica koji su djelovali u okupiranoj Francuskoj u razdoblju prije iskrcavanja u Normandiji.

Bazata je umro 1999., ali Wilcox je rekao da mu je Bazata dao intervju neposredno prije smrti, u kojem je ispričao kako mu je naredio William Donovan, voditelj Ureda za strateške usluge (OSS), preteče CIA-e, da ubije generala Pattona.

Wilcox je tvrdio da je Bazata rekao da je nesreća u kojoj je sudjelovao Pattonov automobil bila namještena i da je neposredno nakon sudara Bazata upucao Pattona koristeći oružje koje je ispaljivalo oblik gumenog metka, dizajniranog da ubije bez prodiranja u tijelo ili ostavljanja prepoznatljivog traga rane od metka.

Wilcox je također tvrdio da je Bazata rekao da je, kada je ovaj pokušaj ubojstva Pattona bio neuspješan, OSS u dosluhu s NKVD-om dopustio toj organizaciji da otruje Pattona u bolnici u Heidelbergu.

Wilcox je poduzeo opsežno istraživanje i ustvrdio da je nekoliko američkih vojnih zapisa koji se odnose na Pattonovu smrt nestalo, ponajprije izvješće koje je podnio američki vojni policajac, poručnik Peter Balabas, koji je tvrdio da je bio jedan od prvih ljudi koji su stigli na mjesto događaja.

Balabas, koji je kasnije postao senator Virginije, rekao je da je pripremio izvješće o nesreći u kojem je istaknuo da je Pattonova ozljeda iznenađujuća s obzirom na vrlo malu brzinu udara. Međutim, nitko nije uspio pronaći ovo izvješće.

Wilcox je također pregledao Cadillac iz 1938. u kojem je Patton umro, a koji je izložen u muzeju u Fort Knoxu u Kentuckyju. Wilcox je otkrio da su dijelovi ovog vozila zapravo iz Cadillaca iz 1939., što po njemu potvrđuje da je bilo zataškavanja.

Nakon objavljivanja knjige, Wilcoxu je pristupio treći svjedok, Bert C. Roosen, Nijemac koji je radio kao prevoditelj za generala Eisenhowera u razdoblju neposredno nakon rata.

Roosen, koji je emigrirao u Kanadu nakon rata i tamo postao uspješan poslovni čovjek, radio je na Eisenhowerovom osobnom vlaku, te je tvrdio da je jednog dana došlo do oštre svađe između Eisenhowera i Pattona na peronu stanice gdje se vlak nalazio.

Ubrzo nakon toga, Roosen je čuo razgovor između Eisenhowera, generala Omara Bradleya i Eisenhowerovog pomoćnika generala Bedella Smitha. Roosen je tvrdio da je čuo Eisenhowera kako ljutito govori “Moramo ga zaustaviti.”

Jedan od ostalih je odgovorio: „Kako? Ne možemo ga upucati.”

Treći je zlokobno rekao: „Ne brini. Pobrinuti ću se za to.”

Godine 2014. pojavila se još jedna knjiga o Pattonovoj smrti. Killing Patton: The Strange Death of World War II’s Most Audacious General, autora Bill O’Reilly i Martin Dugard, ponovio je mnoge detalje iz Target: Patton i zaključio da je general ubijen kao rezultat zavjere.

U razmaku od trideset pet godina, između objavljivanja Projekta Algonquin 1974. i Target: Patton 2008., mogućnost da je general Patton ubijen prešla je iz zapleta fikcijskog djela u to da je neki ljudi smatraju povijesnom činjenicom. No, može li to stvarno biti istina?