Savez od 35 zemalja završio je postavljanje temelja za jedan od najambicioznijih pokusa čovječanstva – da iskoristi gotovo neograničene količine energije stvaranjem „malih zvijezda“ na Zemlji.

Ekstremna vrućina i gravitacija unutar jezgre Sunca i drugih zvijezda čine da se atomi vodika sudaraju i stapaju u teže atome helija, oslobađajući ogromne količine energije u tom procesu. Znanstvenici žele replicirati sličan mehanizam na Zemlji kako bi generirali energiju koja će biti učinkovita, obnovljiva i bez emisija ugljika, tako da neće uzrokovati mitološke „klimatske promjene“.

Štoviše, kontrolirane reakcije fuzije predviđaju stvaranje četiri milijuna puta više energije od izgaranja ugljena, nafte ili plina i četiri puta više od nuklearnih elektrana. Međutim, dizajn velike fuzijske naprave zahtijeva ogromne resurse, tako da je prije deset godina 35 zemalja udružilo svoje napore na izgradnji Međunarodnog termonuklearnog eksperimentalnog reaktora (ITER).

Reaktor se gradi izvan istraživačkog centra Cadarache u južnoj Francuskoj, a EU, SAD, Rusija, Indija, Južna Koreja i Japan su među sudionicima ambicioznog projekta.

Fuzija se postiže visokom temperaturom koja pokreće visokoenergetski sudar atoma i stvara gustu plazmu. Da bi kontrolirali reakciju, znanstvenici planiraju izgraditi tokamak – eksperimentalni uređaj koji je sposoban ograničiti i kontrolirati ultra vruću plazmu sa snažnim magnetima.

Ideju o tokamaku sugerirali su sovjetski fizičari pedesetih godina 20. stoljeća, a prve praktične male tokamake dizajnirao je tim koji je predvodio Lev Artimovič krajem 1960-ih.

Radnici ITER-a utrli su put za instalaciju tokamaka ovog tjedna kada su postavili bazu kriostata izgrađenu u Indiji i njen donji cilindar. Kada se jednom dovrši, bit će to ogromna vakuumska tlačna komora od 3.085 tona nehrđajućeg čelika, potrebna za održavanje ultra-hladnog okruženja za tokamakove magnete.

To će pomoći uređaju da generira magnetsko polje dovoljno snažno da zadrži plazmu koja će doseći i do 150 milijuna stupnjeva Celzijusa, oko 10 puta više nego u Sunčevoj jezgri.

Odatle će se energija proizvedena unutar tokamaka apsorbirati kao toplina u njegovim stjenkama. Tvornica će zatim iskoristiti toplinu za proizvodnju pare i struje pomoću turbina i generatora, kao u konvencionalnoj elektrani.

Prva „mala zvijezda“ koja proizvodi energiju bit će stvorena unutar tokamaka ITER u prosincu 2025., ali će trebati barem desetljeće da se postrojenje potpuno napuni, rekla je glasnogovornica projekta Sabina Griffith.

Rusija u međuvremenu planira krajem 2020. pokrenuti svoj tokamak T-15MD. Uređaj će se koristiti za istraživanje u ITER-u. Projektirao ga je Institut Kurchatov u Moskvi, a temelji se na prethodnim radnim modelima.