Saturnov satelit Enceladus možda je najbolje mjesto za potragu za vanzemaljskim životom

Ledena kora Enceladusa skriva oceane koji su i po nekoliko kilometara duboki, a njihovu temperaturu održava gravitacijsko trenje koje Enceladus prima od planeta Saturna.

Cassini je NASA-ina letjelica poslana 1997. godine u istraživanje Saturna, njegovih prstenova i satelita. Ime je dobila po francuskom astronomu Giovanniju Domenicu Cassiniju. Letjelica je do cilja stigla 1. srpnja 2004. godine.

Cassini je sa svojim sondama uzeo uzorke vode s Enceladusa, koja u atmosferu dolazi izbacivanjem kroz ledenu koru u obliku gejzira. Kemijskom analizom utvrđeno je da se u oceanima nalaze hidrotermalni izvori s toplom vodom, mjesta koja na Zemlji obično obiluju životom. To nužno ne znači da je život tamo prisutan, ali bitno povećava mogućnost njegovog postojanja.

Znanstvenici su već otkrili da se na Enceladusu odvija proces sličan onom na Zemlji, a to je serpentinizacija.

Na morskim grebenima našeg planeta, koji su bogati željezom i magnezijem, morska voda zagrijana hidrotermalnim izvorima spaja molekule vode s tim mineralima, prilikom čega se oslobađa vodik, nusproizvod kojeg neki mikrobi koriste kao izvor energije za svoj metabolizam.

„Za određene mikroorganizme, vodik je poput slatkiša, to im je omiljena hrana“, objašnjava dr. Chris McKay, astrobiolog iz NASA-e.

„On je bogat energijom, može održavati život mikroorganizama. Pronalazak vodika je svakako veliki plus za vjerojatnost postojanja života u tom okolišu.“

Vrste bikroba o kojima dr. McKay govori zovu se metanogeni, jer proizvode metan reakcijom vodika i ugljikovog dioksida.

Prednost Enceladusa, u odnosu na recimo drugi Saturnov mjesec, Europu, koja također ima vodu ispod zaleđene površine, jest taj što je Enceladusa ledena kora relativno tanka i obiluje gejzirima. Sonda jednostavno mora proletjeti kroz gejzir da bi uzela uzorke koji dolaze iz Enceladusovog oceana.

Koliko god napredni instrumenti na satelitu Cassini bili, oni nisu predviđeni za konkretno otkrivanje života na planetu, za što bi trebala kompletno nova klasa spektrometara. Prijedlog je da se nova misija za Enceladus pokrene 2026. godine.

Izvor: BBC